Gaat ‘het Midden-Oosten’ SkyTeam versterken?

Van de grote luchtvaartallianties in de wereld mocht Star Alliance in 2010 de meeste nieuwe leden verwelkomen. De alliantie rondom Lufthansa en United Airlines versterkte zich afgelopen jaar met onder meer Continental Airlines (‘overgelopen’ van SkyTeam) en Brussels Airlines. Daarnaast zitten er een aantal gerenommeerde maatschappijen in ‘de wachtkamer’ om lid te worden, zoals Olympic Air, Air India, Ethiopian Airlines en TACA Airlines uit El Salvador.

De afgelopen maanden echter lijkt concurrent SkyTeam, die in Continental Airlines een grote naam verloor, terug te slaan en haar ledenbestand uit te breiden in een nieuwe regio: het Midden-Oosten. Nochtans zijn er weinig maatschappijen uit het olierijke werelddeel lid van een alliantie en daarmee is het Midden-Oosten nog een blinde spot in veel netwerken. De alliantie rondom Delta en Air France-KLM maakte onlangs bekend dat Middle East Airlines (MEA) uit Libanon en Saudi Arabian Airlines tot het partnerschap willen toetreden. In dit artikel bekijken we waarom het voor SkyTeam zo aantrekkelijk is om leden in het Midden-Oosten te hebben.

Het is al heel lang geen geheim meer dat Middle East Airlines (MEA) graag wil toetreden tot de SkyTeam-alliantie. De maatschappij onderhoudt al sinds jaar en dag warme banden met Air France en kent al 12 jaar lang een codeshare-overeenkomst met laatstgenoemde op de route Parijs – Beiroet. Afgelopen november ontving Mohamad El-Hout, CEO van Middle East Airlines, Pierre-Henry Gourgeon, de uitvoerend directeur van Air France. Hierbij werd nogmaals bevestigd dat MEA graag volwaardig lid van het SkyTeam wil worden en dat Air France de maatschappij hierbij zal ondersteunen.

Qua bestemmingen die nu nog niet door SkyTeam-leden worden aangedaan zou MEA slechts Medina (Saudi-Arabië), Irbil en Baghdad (beide Irak) aan het routenet toevoegen. De voordelen die het lidmaatschap van SkyTeam met zich meebrengt zullen voor MEA waarschijnlijk groter zijn dan de verrijking die de maatschappij voor de alliantie is. Wat dat betreft is het meer een ‘prestigezaak’ om MEA als lid te hebben. Veel maatschappijen uit het Midden-Oosten zijn namelijk niet aangesloten bij een alliantie. Eén van de twee uitzonderingen hierop is Royal Jordanian, dat aangesloten is bij de Oneworld-alliantie (de ander is EgyptAir dat lid is van de Star Alliance). De thuisbasis van Royal Jordanian is Amman en dat ligt qua vliegtijd niet heel ver van Beiroet. En omdat het SkyTeam tot op heden nog totaal niet vertegenwoordigd is in het Midden-Oosten is het lidmaatschap van MEA een strategische zet ten opzichte van Oneworld. Immers, het zou voor SkyTeam mooi zijn wanneer een passagier niet kiest voor Oneworld door via Amman naar Europa (Londen) te vliegen, maar voor SkyTeam door met MEA naar Beiroet te vliegen en vanaf daar middels een codeshare-vlucht van MEA en Air France naar Parijs.

In die optiek zou het in de toekomst mogelijk zijn de lijndienst Amsterdam – Beiroet te heropenen. Deze lijn, die werd bediend door de KLM, werd in 2009 gestaakt. Thans vliegt Middle East Airlines nog op Brussel, een dienst die in samenwerking met Brussels Airlines wordt onderhouden en die passagiers de mogelijkheid biedt over te stappen op vluchten naar Afrika. Niet alleen is dit een enorme omweg, Brussels Airlines is inmiddels lid geworden van de Star Alliance en dus is het een reële optie dat Brussel straks als bestemming ingeruild zal worden voor Amsterdam. KLM is weliswaar geen grote speler op de Afrikaanse markt, maar biedt daarintegen wel uitstekende connecties richting Noord- en Midden-Amerika. Ook dit zijn bestemmingen die MEA nu uitsluitend aandoet middels codesharing met maatschappijen die straks tot een concurrerende alliantie behoren (zoals British Airways en Lufthansa).

Daarnaast is de luchthaven van Beiroet, Hariri International Airport, een moderne luchthaven die op dit moment nog geen congestie kent. Op termijn zou het vliegveld zonder al te grote investeringen in de infrastructuur uit kunnen groeien tot de hub van SkyTeam in het Midden-Oosten.

Middle East Airlines
Middle East Airlines Air Liban, zoals de maatschappij officieel heet, werd op 16 mei 1945 opgericht als de nationale luchtvaartmaatschappij van Libanon. Door de jaren heen is de maatschappij uitgegroeid tot een bescheiden maar gedegen luchtvaartmaatschappij met een moderne vloot. Momenteel vliegt MEA met vijf Airbus A320's, 6 A321's en 4 A330-200's.

Vanwege de grote invloed van de militante Hezbollah op de Libanese politiek, is het land meer dan eens in conflict gekomen met zuiderbuur Israël. Tijdens de (lucht)aanvallen van het Israëlische leger - de laatste grote oorlog dateert uit 2006 - worden de vliegtuigen van MEA altijd zo snel mogelijk geëvacueerd. In het verleden heeft MEA tijdens oorlogstijd haar lijndiensten onder meer uitgevoerd vanaf tijdelijke 'thuisbases' zoals Parijs en Damascus.

Tijdens het schrijven van dit artikel werd bekend dat Hezbollah uit de Libanese regering gestapt is. Vanwege de onstabiele situatie die er nu in het land ontstaan is, is de toetreding van MEA tot het SkyTeam, in ieder geval voorlopig, op losse schroeven komen te staan.

In 2012 zal ook een tweede maatschappij uit het Midden-Oosten tot SkyTeam toetreden; namelijk Saudi Arabian Airlines. De maatschappij uit het gesloten en streng Islamitische koninkrijk voegt 35 nieuwe bestemmingen toe aan het routenet van SkyTeam. Saudi Arabian ondergaat momenteel een vier jaar durend herstructureringsprogramma waarbij de grotendeels verouderde vloot vervangen wordt door toestellen van het type Airbus A320/A321 voor de korte en middellange afstand en de Airbus A330 en Boeing 777-300ER voor de lange afstand. Daarnaast heeft de maatschappij orders uitstaan voor acht Boeing 787’s.

De maatschappij is vooral een goede aanvulling voor SkyTeam Cargo. Saudi Arabian heeft een grote vrachtdivisie en vliegt onder andere op Schiphol Brussel en Oostende. Het is, naast Emirates Cargo, één van de grootste spelers op de lokale vrachtmarkt.

Wat betreft het passagiersvervoer is de toevoeging van de maatschappij aan SkyTeam wat minder voor de hand liggend. Alhoewel het persbericht mooi verwoord dat ‘met Saudi Arabian Airlines en haar hub Jeddah het Arabisch schiereiland en het Indiase subcontinent beter bereikbaar worden voor SkyTeam-passagiers’, is dat in de praktijk nog maar de vraag. Saudi-Arabië is een erg gesloten land. Toerisme is er voor niet-moslims verboden en zakenreizigers zijn er enkel op uitnodiging welkom. Anders dan dat worden er geen visa uitgegeven en zonder transitvisum mag een transferpassagier niet langer dan 18 uur op de luchthaven blijven. Bovendien gelden er strenge (kleding)voorschriften voor vrouwen. Dergelijke zaken maken het voor veel passagiers niet aantrekkelijk om via Jeddah te reizen, wanneer men ook eventueel een vlucht via Dubai (=Emirates) kan boeken.

We kunnen er dus vooral vanuit gaan dat de toetreding van Saudi Arabian Airlines vooral profitabel is voor SkyTeam Cargo. Desalniettemin wordt er voor de passagiers die er (toch) voor kiezen via Jeddah te reizen een geheel nieuwe internationale terminal gebouwd, met voldoende restaurants, lounges en een transithotel.

Saudi Arabian Airlines
Saudi Arabian Airlines werd in 1945 opgericht en vliegt momenteel naar meer dan 70 bestemmingen wereldwijd. Naast passagiers- en vrachtvervoer heeft de maatschappij ook een charterdivisie en een Koninklijke divisie voor het vervoer van koning Al-Saoed en zijn gevolg. De maatschappij heeft een bonte vloot van 5 Airbus A300's, 2 A310's, 31 A320's, 1 A321, 2 A330-200's, 10 A330-300's, 4 Boeing 747-100's, 1 Boeing 747-200, 1 Boeing 747SP, 10 Boeing 747-300's, 13 Boeing 747-400's, 23 Boeing 777-200's, 15 Embraer ERJ-170's, 4 McDonnell-Douglas MD-11's, 23 MD-90's, een paar Lockheed Herculessen en wat kleine zakenjets.

Met het toevoegen van twee partners in het Midden-Oosten aan het SkyTeam, is de alliantie er in geslaagd OneWorld en Star Alliance voorbij te streven. Saudi Arabian zal een sterke partner zijn in het vrachtvervoer, terwijl het met Middle East Airlines een betrouwbare partner op een strategische locatie binnenhaalt. Het gevaar ligt echter op de loer; immers, hoe lang houden carriers als Gulf Air, Oman Air, Etihad en El Al het nog uit op eigen benen? Voor de overige allianties zijn ook dit interessante kandidaten. Met de komst van Saudi Arabian lijken de kansen dat El Al lid gaat worden voor SkyTeam in ieder geval verkeken.

We houden de ontwikkelingen voor u in de gaten.

    Reageer

    Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd. Vereiste velden zijn gemarkeerd met *

    Deze website gebruikt Akismet om spam te verminderen. Bekijk hoe je reactie-gegevens worden verwerkt.